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Mostrando entradas de abril 21, 2013

Bacterias que crean biocombustibles

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Científicos británicos lograron producir biocombustible con bacterias. Modificando genéticamente la bacteria E. coli, investigadores de la Universidad de Exeter, en Inglaterra, crearon una cepa especial que puede generar un biocombustible casi idéntico al diesel convencional. La producción está muy lejos todavía de ser comercial, pero según los científicos si el proceso se pudiera ampliar a gran escala podría convertirse en una alternativa ecológica a los combustibles fósiles. Los resultados de la investigación fueron publicados en la revista especializada de la Academia de Ciencias de Estados Unidos, Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). Según Rebecca Morelle, el equipo investigador describió estas bacterias genéticamente modificadas como mini fábricas de producción de combustible. La bacteria E. coli forma parte de la flora intestinal de muchos mamíferos y naturalmente toma azúcar y lo convierte en grasa. Lo que este equipo científico logró usando técnicas de biol…

Diez datos fascinantes sobre el planeta Tierra

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Millones de personas en todo el mundo celebraron este lunes el Día Internacional de la Tierra, con el que Naciones Unidas quiere crear conciencia sobre la importancia de preservar los recursos naturales de nuestro planeta y enfrentar los desafíos del cambio climático. La fecha elegida por la ONU para honrar a la Tierra recuerda los eventos del 22 de abril de 1970, cuando 20 millones de personas salieron a las calles de las principales ciudades de Estados Unidos para protestar por el daño que las actividades humanas estaban causando en el medioambiente. "El día internacional de la Madre Tierra es nuestra oportunidad de reafirmar nuestra responsabilidad y armonía con la naturaleza en una fase en que el planeta está bajo amenaza de cambio climático, exploración insostenible de los recursos naturales y otros problemas causados por el hombre", dijo el secretario general de la ONU, Ban Ki-moon, sobre la jornada. Con ocasión del Día de la Tierra, BBC Mundo hace un repaso de alguno…

El estudiante que desmintió a los gurús de la austeridad

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Esta semana, los economistas se han sorprendido con la noticia de que la hoja de cálculos de un ensayo académico famoso, usado para defender los planes de austeridad, contiene errores importantes. Y la sorpresa fue aun mayor cuando se enteraron de que el responsable de encontrar las fallas -realizadas por dos profesores de Harvard- fue un estudiante que realizaba sus tareas. Es el 4 de enero de 2010 en el Hotel Marriott de Atlanta. En la reunión anual de la Asociación Económica Estadounidense, la profesora Carmen Reinhart y Ken Rogoff, antiguo economista jefe del Fondo Monetario Internacional, están presentando una investigación llamada "El crecimiento en épocas de deuda". En momentos de crisis económica, sus hallazgos llaman la atención: el crecimiento económico se ralentiza dramáticamente cuando crece el tamaño de la deuda de un país por encima del 90% del Producto Interno Bruto, el tamaño general de la economía. Las noticias sobre este ensayo aumentan. Los legisladores q…

El descubrimiento de la estructura del ADN cumple 60 años

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El 25 de abril de 1953 se divulgó el hallazgo que ameritó el Premio Nobel de Fisiología y Medicina de 1962 para los investigadores Francis Crick, James Watson y Maurice Wilkins. La primera descripción de la doble hélice del ADN, un descubrimiento que se fraguó en un laboratorio de la universidad inglesa de Cambridge y que cambió para siempre la comprensión de la vida, cumple esta semana 60 años desde su publicación.  La revista científica "Nature" divulgó el 25 de abril de 1953 el artículo "Estructura del ácido desoxiribonucleico", firmado por el británico Francis Crick y el estadounidense James Watson, que recibieron el Premio Nobel de Fisiología y Medicina en 1962 junto al también británico Maurice Wilkins, que había sentado unos años antes las bases para el hallazgo.  El trabajo de ambos biólogos desveló el misterio de la molécula que contiene la información necesaria para que cualquier organismo vivo nazca y se desarrolle, desde los seres humanos hasta las bac…

Thatcher, sus cuatro horas de sueño y otros líderes insomnes

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Parte de la temible reputación de la fallecida "Dama de Hierro" provenía de lo poco que dormía. Margaret Thatcher, quien falleció el lunes pasado a los 87 años, era famosa por dormir sólo 4 horas por noche. Y esa fama de infatigable se volvió parte de la mística de la exprimera ministra británica: podía mantener a sus colaboradores trabajando en un discurso hasta las dos o tres de la madrugada y luego levantarse a las cinco para escuchar un programa de radio dedicado a la agricultura. "Dormía cuatro horas los días de semana", cuenta Sir Bernard Ingham, quien fue su secretario de prensa en Downing Street, sede del gobierno británico. "No estaba con ella los fines de semana. Supongo que entonces dormía un poco más". Es difícil saber cuándo Thatcher se refirió por primera vez a su mínima agenda de sueño, pero esas cuatro horas por noche son de conocimiento popular y se asocian a su resistencia. Este frugal patrón de descanso creó, de hecho, un problema para…

Lo bueno y lo malo de Facebook Graph Search

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A principios de 2013 Facebook sorprendió al mundo tecnológico anunciando un motor de búsqueda dentro de su red social: Facebook Graph Search. La herramienta apareció en modo beta para un puñado de usuarios e inicialmente sólo en Estados Unidos. Tuve acceso a ella hace unos días y quiero compartir con ustedes mis experiencias para que sepan lo que viene pronto a sus países. Facebook Graph Search es una barra que sustituye el menú de navegación del sitio y escanea la información pública dentro de la red social (o la provista por quienes son nuestros amigos) para otorgar resultados relevantes. Mi reacción inicial fue pensar que se trataba de una herramienta para acosadores, pero tras varios días de uso he encontrado que tiene cosas interesantes y útiles, aunque también un lado oscuro. La idea detrás del motor de búsqueda social es usar una red semántica (basada en palabras, intereses e intenciones) de lo que la gente dice en el sitio, en lugar de palabras clave como las que emplea Googl…

¿Qué pasaría si las mujeres dirigieran el mundo?

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Para la analista política Dee Dee Myers no hay dudas: el mundo sería un lugar mejor. Más riqueza y menos conflictos son algunos de los beneficios de que haya cada vez más mujeres a cargo Si las mujeres dirigieran el mundo el mundo sería un lugar mejor. Eso es lo que cree Dee Dee Myers, analista política y primera mujer en ocupar el cargo de Secretaria de Prensa en la Casa Blanca durante el gobierno de Bill Clinton. Hasta hace poco tiempo, la idea de que las mujeres podían dirigir el mundo parecía un tanto ridícula, más cerca de la ciencia ficción que un tema para discutir seriamente. Las mujeres carecían claramente de la capacidad intelectual y de la fortaleza emocional para tomar las decisiones difíciles que requiere el liderazgo. No era discriminación, era biología: era sólo la forma en que estábamos hechas las mujeres. Pero eso era antes. En décadas recientes, actitudes e ideas han cambiado y rápido. Eso no significa que todos los rincones del mundo han recibido con agrado el paso…

Por qué escuchar nueva música nos causa placer

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Escuchar música nueva es gratificante para el cerebro. Ésta es la conclusión de un estudio publicado en la revista Science. Con la ayuda de imágenes por resonancia magnética, un equipo de científicos canadienses descubrió que la zona del cerebro de recompensa se activa cuando la persona escucha por primera vez una melodía. En la medida en que el oyente disfrutaba más de la música, más fuertes eran las conexiones en la región del cerebro conocida como núcleo accumbens. "Sabemos que el núcleo accumbens tiene que ver con la recompensa", le dijo a la BBC el doctor Valorie Salimpoor, del Instituto de Investigación Rotman, en Toronto. "Pero la música es abstracta. No es como si tuvieras hambre y estuvieses a punto de conseguir comida y te entusiasmaras porque vas a comer. Lo mismo que ocurre con el sexo o el dinero, que es cuando normalmente se ve actividad en el núcleo accumbens". "Pero lo interesante es que te estás anticipando y emocionando por algo totalmente a…

la poblacion mundial dejara de crecer en el 2050

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Pese a que intuitivamente sería de esperar que en el futuro el número de habitantes de nuestro planeta continuase creciendo, según el último modelo, elaborado por investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid, la población de nuestro planeta se estabilizará a mediados de este siglo, alrededor de 2050. A la hora de hacer predicciones sobre la evolución de la población mundial en el futuro hay que tener en cuenta tanto las tasas de natalidad como las de mortalidad. Puesto que en los últimos años los avances médicos y el aumento de la esperanza de vida han hecho descender la mortalidad, parecía que el mundo avanzaba hacia la sobrepoblación. Sin embargo, lo cierto es que el número de nacimientos también ha descendido, y se prevé que lo siga haciendo en el futuro. Según las estimaciones de la Organización Nacional de las Naciones Unidas (ONU), la población mundial en 2100 se moverá entre los 15.800 millones de personas para la estimación más alta, y los 6.200 millones para la más ba…

Algunas cosas a saber en relación a las multitudes

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Qué es una multitud. De acuerdo con el Centro Nacional de Condiciones de Trabajo en España, el fenómeno llamado "conducta colectiva", "conducta de masas" o "dinámica colectiva" se puede definir como toda conducta relativamente espontánea ejecutada por un grupo de personas ante un estímulo común en una situación indefinida o ambigua. Estos grupos de personas, generalmente transitorios y carentes de organización formal, reaccionan ante un conjunto inmediato de circunstancias de formas no convencionales. Se trata de multitudes que podríamos definir como "un amplio número de personas que comparten un centro de interés común durante un tiempo limitado". Dichas personas son conscientes normalmente de su influencia mutua.  Una minoría decide. Según se desprende de un estudio de la Universidad de Leeds publicado hace unos años la revista Animal Behaviour Journal, en las multitudes humanas una minoría de sólo el 5% decide el camino, y el 95% restante senc…

Viaje sin retorno a Marte... ¿Quien se anota?

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¿Quieres viajar a Marte? La organización holandesa Mars One anunció que abrirá las postulaciones pronto. Serán para un viaje sin regreso y la compañía espera poder formar una comunidad de colonos en ese planeta. Tierras desconocidas, montañas o lugares lejanos siempre han atraído a los exploradores. Los libros de historia registran ese deseo de aventura. Ni siquiera el peligro extremo que enfrentaban desanimó a personajes como Cristóbal Colón o Fernando de Magallanes. Así que quizás no debe sorprender que Mars One ya haya recibido miles de expresiones de interés de postulantes, a pesar de que lo que ofrece es un boleto sin retorno, a diferencia de otra misión que espera poder hacer un viaje de ida y vuelta al planeta rojo en 2018. Los interesados deben tener en cuenta que tienen que ser fuertes, adaptables, ingeniosos y capaces de trabajar en equipo. Todo el proyecto será transmitido por televisión: desde la selección de los afortunados que se hará al estilo de los programas "re…

¿Cuando un bebé empieza a ser consciente?

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Los bebés son receptores de información desde antes de nacer. La cuestión es a partir de qué momento empiezan a procesar todos esos estímulos.  Científicos en Francia detectaron una señal en el sistema nervioso de los infantes que marca el inicio de la consciencia visual.  En otras palabras, la habilidad de ver y recordar. Ese momento puede ocurrir desde una edad tan temprana como los cinco meses de nacido. "Hasta ahora no teníamos evidencias empíricas sobre bebés que a los cinco meses fueran conscientes de lo que les rodea", explica Sid Kouider, jefe del estudio publicado esta semana en la revista Science. "Esto es muy interesante, porque si lo piensas, hasta los años 70 se practicaban cirugías sin anestesia a bebés porque existía la creencia de que no tenían desarrollado la sensación del dolor", agrega.  Hasta ahora se había debatido sobre la habilidad de los infantes de tener experiencias conscientes. Se asumía que reaccionaban a los estímulos por reflejo; que …