6 dic. 2007

Todo listo para lanzar el Columbus

Todo está listo para el lanzamiento del laboratorio Columbus a la Estación Espacial Internacional (ISS en sus siglas en inglés).
Con éste, Europa pasará a ocupar un lugar clave como copropietaria en esa base permanente en el espacio.
El Columbus será lanzado este viernes a bordo del transbordador Atlantis de la NASA desde el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida.
Y una vez instalado en la ISS, el laboratorio llevará a cabo experimentos multidisciplinarios que van desde ciencia de materiales, análisis de micoorganismos, hasta los efectos de los vuelos espaciales en el cuerpo humano.
A bordo del Atlantis viajarán dos astronautas de la Agencia Europea del Espacio (ESA), el alemán Hans Schlegel y el francés Leopold Eyharts.
Ambos permanecerán en la ISS y se encargarán de la instalación, activación y puesta en marcha del laboratorio.
Experimentos
"El Columbus es un módulo cilíndrico de 4,5 metros de diámetro y unos 8 metros de longitud" explicó a BBC Ciencia Jesús Jiménez, Jefe de Soporte de Ingeniería de la División de Operaciones Europeas de la ISS.

Su volúmen útil de espacio es de 75 metros cúbicos y contiene 16 módulos (o armarios) donde se podrán instalar los experimentos científicos", afirma.
Algunos de estos módulos, explica el experto, se lanzarán vacíos esperando que en el futuro se coloquen experimentos.
Pero desde su lanzamiento el Columbus ya dispone de cuatro elementos fundamentales de investigación.
Éstos son:
Biolab - Experimentos con microorganismsos, cultivos de células y tejidos e incluso pequeñas plantas e insectos.

Instalación Europea de Módulos de Fisiología - Una serie de experimentos que serán usados para investigar los efectos en el cuerpo humano de los vuelos espaciales de larga duración. Con éstos se espera lograr un mejor entendimiento de enfermedades como la pérdida de masa ósea relacionada a la edad, trastornos del equilibrio y otras.
Laboratorio de Ciencias de Fluidos - Experimentos sobre el comportamiento de los líquidos en ingravidez. Éstos también podrían tener beneficios en la Tierra, como mejores formas de limpieza de derrames de petróleo, y la fabricación de mejores lentes ópticos

Estantería Europea - Un sistema modular y flexible de experimentos de varias disciplinas científicas
El objetivo del Columbus es ofrecer a los científicos la oportunidad de investigar en un ambiente de ingravidez que sería imposible duplicar en la Tierra.
"En estos momentos dentro de la investigación espacial se está haciendo mucho incapié en la investigación médica" afirma Jesús Jiménez.
"Por ejemplo el comportamiento del cuerpo humano en situaciones de microgravedad y bajo el bombardeo de rayos cósmicos".
"Esa es una de las líneas de investigación más importantes, pero también hay otras líneas de estudio, en el campo de materiales, de biología, etc." agrega.
El laboratorio Columbus es prácticamente autónomo e independiente y requerirá muy poca intervención de la tripulación.
El objetivo es que los investgadores en la Tierra mantengan el seguimiento de los experimentos por medio de un sistema de comunicación desde la ISS a centros de usuarios distribuidos por toda Europa.
Una vez en el espacio, Leopold Eyharts, que formará parte de la tripulación permanente de la ISS, estará encargado de preparar al Columbus para sus experimentos.
Schlegel por su parte, regresará en el Atlantis tras permanecer una semana en el complejo espacial.
Se espera que este enorme proyecto científico, en el que Europa ha gastado más US$1.500 millones y más de una década, tenga una vida útil de diez años.
Y como pago a Estados Unidos por llevar al Columbus en su transbordador, cinco de los módulos de experimentos del laboratorio estarán reservados para el uso de la NASA.

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